Ο άθραυστος δεσμός των Ulstermen που κυβέρνησαν την Ευρώπη – 25 χρόνια μετά

By | January 30, 2024

Ο Tony McWhirter (αριστερά) και οι άλλοι ήρωες του Ulster νίκησαν τη γαλλική ομάδα Colomiers για να κερδίσουν το Ευρωπαϊκό Κύπελλο στις 30 Ιανουαρίου 1999

«Υπάρχει πάντα αυτή η αγκαλιά, αυτή η αγκαλιά, αυτή η χειραψία. Αυτό είναι κάτι που δεν θα φύγει ποτέ».

Ο Tony McWhirter δείχνει χαρούμενος. Λίγες ώρες μετά από αυτή τη συνομιλία, θα επιστρέψει με την Ulster Class of 99 και όλοι θα αναρωτιούνται πού πήγαν αυτά τα 25 χρόνια καθώς ανανεώνουν έναν «στενό δεσμό» που λέει ότι δεν θα σπάσει ποτέ.

“Δοκίμασα το παντελόνι μου το άλλο βράδυ. Ας πούμε ότι δεν έφαγα πολύ σήμερα”, αστειεύεται καθώς ετοιμάζεται να πάρει τα παιδιά από το σχολείο πριν πάει στο ξενοδοχείο La Mon για να συναντήσει ξανά τα αγόρια. σε ένα εορταστικό δείπνο, ειδικά γενέθλια.

«Είχαμε μια μικρή συνάντηση στο Ravenhill πριν από τον αγώνα της Τουλούζης πριν από μερικές εβδομάδες και (ο προπονητής μας) Χάρι Ουίλιαμς ήταν σε φόρμα και φαινόταν καλός.

“Δεν είναι πάντα δυνατό. Ο Άλεν Κλαρκ εργάζεται στο Σιάτλ αυτή τη στιγμή. Ο Σάιμον Μέισον και ο Τζάστιν Φιτζπάτρικ επιστρέφουν στην Αγγλία.

«Αλλά τα παιδιά που εργάζονται από το σπίτι προσπαθούμε να καλύψουμε τη διαφορά τρεις ή τέσσερις φορές το χρόνο.

“Υπάρχει λίγο γκολφ και μερικά ταξίδια. Ο Stewart Duncan διοργάνωσε ένα πέρυσι όπου μερικά από τα παιδιά πήγαν στη Μαδρίτη και έπαιξαν λίγο ράγκμπι, είτε το πιστεύετε είτε όχι. Δεν πήγαμε ή πήραμε μέρος όλοι, προσέξτε.”

«Οι ζωντανές αναμνήσεις για μένα είναι πριν από το παιχνίδι»

Ερωτηθείς για τις αναμνήσεις του στα τέλη Ιανουαρίου, όταν το Ulster έγινε η πρώτη επαρχία της Ιρλανδίας που κέρδισε το Ευρωπαϊκό Κύπελλο νικώντας την Colomiers με 21-6 στην τότε Lansdowne Road, ο McWhirter, τότε 24 ετών, ομολογεί ότι «δεν θυμάται πραγματικά πολλά για το το ίδιο το παιχνίδι».

«Οι έντονες αναμνήσεις για μένα ήταν πιθανώς πριν από το παιχνίδι όσον αφορά το Berkeley Court Hotel, το οποίο δεν είναι πλέον εκεί, αλλά ήταν συνώνυμο με το pre-game και τις ομάδες που έμεναν εκεί, καθώς ήταν κοντά στο Lansdowne Road.

«Θυμάμαι ότι κατέβηκα τις σκάλες του ξενοδοχείου, η είσοδος ήταν κατάμεστη και υπήρχε πολύ χειροκρότημα, σημαίες.

«Από εκεί, στο ταξίδι με το λεωφορείο, αντί να φύγουμε από το ξενοδοχείο και να κάνουμε το σύντομο ταξίδι μερικών εκατοντάδων μέτρων για το Lansdowne, πήγαμε αριστερά και πήραμε το μακρύ και το λάθος δρόμο, υποθέτω.

“Οι θαυμαστές ήταν εκεί και όλοι έγνεψαν στο λεωφορείο καθώς είχαμε ένα μεγαλύτερο ταξίδι. Ήταν πολύ συναισθηματικές και συγκινητικές σκηνές. Νομίζω ότι απλώς έδωσαν τη διάθεση και τον τόνο για το τέλος του απογεύματος.”

Ο Jonny Bell προσπαθεί να φτάσει στο Ulster ενώ ο Tony McWhirter είναι παρών
Μια πορεία που οδήγησε τον Ulster να σοκάρει την Τουλούζη και το Stade Francais στους προημιτελικούς και στα ημιτελικά σήμαινε ότι η ιρλανδική επαρχία μπήκε στην ευρωπαϊκή απόφαση ως φαβορί απέναντι στην Colomiers.

Μετά από συναρπαστικές νίκες στους προημιτελικούς και στους ημιτελικούς επί των γαλλικών κολοσσών Τουλούζη και Σταντ Φρανσέ, η Ολστερ έφτασε στον τελικό ως φαβορί απέναντι στην άγνωστη Κολομιέρ.

Όμως, με τον προπονητή Williams, τον προπονητή της ομάδας John Kinnear και τον τραυματισμένο αρχηγό Mark McCall όλοι στα αυτιά των παικτών σχετικά με τον κίνδυνο εφησυχασμού, η δουλειά έγινε σωστά καθώς ο μπακ Μέισον έκλεισε την αξιοσημείωτη εκστρατεία του στα λακτίσματα σκοράροντας έξι πέναλτι και ο David Humphreys σκόραρε. στόχος πτώσης.

«Έχοντας φτάσει ως εδώ, η ολοκλήρωση του ταξιδιού ήταν αυτό που ήταν σημαντικό», προσθέτει ο McWhirter, ο οποίος έπαιξε στο Νο. 8.

“Η εκστρατεία πραγματικά απογειώθηκε και εξάπτισε τη φαντασία. Αφού παίξατε μπροστά σε μικρούς αριθμούς στην αρχή του διαγωνισμού, ξαφνικά είχατε τεράστια πλήθη στο Ravenhill για τους αγώνες της Τουλούζης (11.500) και του Stade Francais (20.000).

«Έτσι, παίζετε μπροστά στους φίλους και τους συγγενείς σας στο Lansdowne Road – 50.000 οπαδοί του Ulster και το ιρλανδικό ράγκμπι σας υποστηρίζουν επίσης.

«Στο τέλος φάνηκε να είναι μια φυσική μετάβαση από το να είναι η Ulster μια ερασιτεχνική ομάδα και μετά η Ulster να προοδεύει πραγματικά και να γίνεται μια επαγγελματική ομάδα».

Η Ulster είχε παίκτες που «κρατούσαν δουλειές πλήρους απασχόλησης»

Αν και η ένωση ράγκμπι είχε γίνει επαγγελματίας τέσσερα χρόνια νωρίτερα, υπήρχαν ακόμα γνήσιοι ερασιτέχνες στην ομάδα του Ulster την τελευταία μέρα.

Ο μισός του Scrum Andrew Matchett και ο πλευρικός Stephen McKinty είχαν μεροκάματα, όπως και οι αναπληρωματικοί Gary Leslie, Derek Topping και Stewart Duncan.

«Πρέπει να βάλετε το καπέλο σας σε εκείνους τους τύπους που είχαν δουλειές πλήρους απασχόλησης που έκαναν για πολλά χρόνια και δεν ήθελαν να τις εγκαταλείψουν», προσθέτει ο McWhirter, ο οποίος εργάζεται ως τακτικός. συν-σχολιαστής για το BBC Sport Βόρειας Ιρλανδίας μαζί με τον ντογιέν του μικροφώνου Jim Neilly.

«Στην αρχή της σεζόν, οι επαγγελματίες θα έκαναν τη δική τους προπόνηση, γυμναστική ή γυμναστική ως επαγγελματίας το πρωί και μετά θα είχαμε προπονηθεί το βράδυ για να αφήσουμε ουσιαστικά τους ερασιτέχνες να είναι μέρος αυτού.

«Αλλά αφού χάσαμε μερικά παιχνίδια, πάρθηκε η απόφαση να το ανατρέψουμε τον Οκτώβριο, ώστε να μπορούμε να προπονούμαστε κατά τη διάρκεια της ημέρας.

«Μερικά από τα παιδιά έμπαιναν και έκαναν γυμναστική στις έξι το πρωί και μετά επέστρεφαν στις προπονήσεις εκείνη την ημέρα. Έπρεπε πραγματικά να προσαρμόσουν τη δουλειά τους στο ράγκμπι.

«Δεν πρέπει να ήταν εύκολο για αυτούς από την άποψη της θυσίας για τη δουλειά τους, αλλά και από την άποψη της οικογένειας και των παιδιών.

«Ήταν κάτι που οι επαγγελματίες παίκτες της ομάδας γνώριζαν πολύ και ήταν πολύ ευγνώμονες».

Ο David Humphreys τρέχει στον ημιτελικό του αγώνα ενάντια στο Stade Francais
Ο David Humphreys σημείωσε μια αξέχαστη προσπάθεια στον ημιτελικό νίκη επί του Stade Francais σε ένα μαινόμενο Ravenhill.

Τα κατορθώματα του Mason και του Humphreys στο σκοράρισμα όλων εκτός από πέντε από τους 69 πόντους του Ulster στα τρία νοκ-άουτ παιχνίδια τους σήμαιναν ότι αναπόφευκτα έλαβαν τους περισσότερους τίτλους των μέσων ενημέρωσης, αλλά και τα άλλα μέλη της ομάδας ήταν εξίσου ευχαριστημένα με τις εμφανίσεις του ζευγαριού του Ulster.

Παρεμπιπτόντως, οι άλλοι πέντε πόντοι προήλθαν από μια προσπάθεια του Stephen McKinty στη νίκη με 33-27 στον ημιτελικό στο Ravenhill.

«Ο Ντέιβιντ έπαιζε πολύ καλό ράγκμπι και εξαιτίας αυτού επέστρεψε στην ιρλανδική ομάδα και ο Μέισον ήταν απλά ανέγγιχτος σε εκείνο το στάδιο.

«Αλλά είμαστε μια ομάδα. Οι περισσότεροι από τους επιθετικούς δεν είχαν εύλογα προαναγγελθεί όσον αφορά το τι υπήρχε, αλλά σε κανένα σημείο δεν ένιωσε κανείς ότι δεν έπαιρνε τον έπαινο που τους άξιζε.

“Ήταν περισσότερο ένα ερώτημα “εδώ είναι μια δουλειά. Πώς το κάνουμε αυτό; Ποια είναι η διαδικασία;””.

Το κοκκώδες υλικό YouTube από την αξέχαστη προσπάθεια του Humphreys στον ημιτελικό νίκη επί του Stade αξίζει ακόμα μια ματιά, καθώς η μάρκα του πάνω από 22 συλλέχθηκε από τον Sheldon Coulter, ο οποίος έσκασε στη γραμμή των 10 μέτρων πριν δώσει μια πάσα τέλεια Weighted for μύγα-μισή φόρτωση. Ο Χάμφρεϊ έπρεπε ακόμα να τρέξει από τα μισά του δρόμου, αλλά δεν τον σταματούσε.

«Ο Jim Neilly εξακολουθεί να το αξιολογεί ως την αγαπημένη του προσπάθεια σε σχέση με αυτό που είδε στο Ravenhill. Αυτό το σκορ θα αντέξει στη δοκιμασία του χρόνου», προσθέτει ο McWhirter.

Θα επιστρέψει ποτέ ο Ulster σε αυτά τα ύψη;

Όταν παρακολουθείτε αυτές τις σκηνές, θέτει στο επίκεντρο τους πρόσφατους ευρωπαϊκούς αγώνες του Ulster και στο BBC Radio Ulster πριν από δύο εβδομάδες ο McWhirter ονόμασε τον Ulster την “απόλυτη ομάδα Τζέκιλ και Χάιντ” που μπορεί να συνεχίσει να κερδίζει τη Λέινστερ στο σπίτι με μια ειλικρινά εκπληκτική ανικανότητα. λίγες εβδομάδες αργότερα.

Μια εβδομάδα μετά το αυτοπροκαλούμενο σφυροκόπημα 47-19 από τους Αρλεκίνους που οδήγησε τον Ulster στο Challenge Cup, ο McWhirter ανέβηκε λίγο, αν και είχε μια καλή νύχτα για να προχωρήσει.

«Στον σημερινό κόσμο, είναι πολύ πιο δύσκολο. Έχετε τη γαλλική και την αγγλική πλευρά, φυσικά, αλλά με τις ομάδες της Νότιας Αφρικής τώρα να συμμετέχουν επίσης, κάνει τα πάντα ένα ή δύο πιο δύσκολα από ό,τι ήταν πριν.

«Το Ulster πρέπει να προσπαθήσει να είναι όσο το δυνατόν πιο οργανικό. Πρέπει να προσπαθήσουν να προωθήσουν το παιχνίδι μέσω της βάσης, των σχολείων και των συλλόγων… και το ταλέντο της γενιάς που υπάρχει πρέπει να είναι καλά εκπαιδευμένο για να διαπρέψουν αυτά τα παιδιά… Και πρέπει να θέλουν να παίξουν ράγκμπι και να παίξουν για την Ulster.

«Αλλά στις σχολές ράγκμπι που παρακολουθώ – και αυτό είναι πολύ – υπάρχει πολύ ταλέντο.

«Είναι να το πάρουμε, να το μεγαλώσουμε και να το κάνουμε ανταγωνιστικό και να μπορέσουμε να το μεταδώσουμε στην ανώτερη ομάδα.

Ο Tyrone Green των Harlequins κάνει ένα διάλειμμα από τον πρόσφατο αγώνα Κυπέλλου Πρωταθλητριών με την Ulster
Οι ελπίδες για το Ulster Champions Cup της φετινής σεζόν τελείωσαν με μια απογοήτευση από τους Harlequins νωρίτερα αυτόν τον μήνα, η οποία ο McWhirter είπε ότι προκλήθηκε από μια σειρά από ανεξήγητα ατομικά λάθη

«Με λίγη τύχη και μερικές καλές ξένες μεταγραφές, δεν υπάρχει κανένας λόγος για τον οποίο η Ulster δεν μπορεί να αισθάνεται ότι ανήκει ξανά.

«Αλλά την περασμένη εβδομάδα, από προπονητική σκοπιά, αν καθόσουν στην κερκίδα και παρακολουθούσες αυτά τα μεμονωμένα λάθη, θα είχες αποπληγία.

«Και δεν έχει σημασία πόσο χρόνο αφιερώνουν ο Dan McFarland και οι προπονητές για να προετοιμάσουν μια ομάδα, αν κάνετε μερικά από τα λάθη στο γήπεδο μεμονωμένα που έκαναν κάποια παιδιά την περασμένη εβδομάδα, το κάνει ακόμα πιο δύσκολο από ό,τι αν κάνατε. με δίκαιους όρους ανταγωνισμού.

«Συνολικά, τα πρότυπα πρέπει να είναι υψηλά και οι παίκτες πρέπει επίσης να κοιτάζουν τον εαυτό τους».

Πριν από την πανδημία του Covid-19, ο McWhirter προπονήθηκε με την ομάδα του Ulster A και, ενώ δεν ήταν στο οδοντιατρείο και τα καθήκοντά του στο BBC, συνεχίζει να μεταφέρει τις κόρες του στις αθλητικές τους προσπάθειες, μεταδίδοντας τη γνώση και την εμπειρία του σε άλλους παίκτες. Είναι κάτι που θα ήθελε να το ξαναεπισκεφτεί στο μέλλον.

«Το να κάνεις πράγματα για το BBC είναι πολύ διασκεδαστικό. Προσπαθώ να μην το παίρνω πολύ στα σοβαρά, αλλά απαιτεί επίσης τα Σαββατοκύριακα και χρόνο όσον αφορά την προετοιμασία για αυτό, οπότε είμαι απασχολημένος.

«Δεν υπάρχει προπόνηση για μένα αυτή τη στιγμή, αλλά ίσως στο μέλλον, αν παρουσιαστεί λίγος περισσότερος χρόνος, είναι κάτι στο οποίο θα ήθελα πολύ να επιστρέψω».

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *