Ο Walter Shawlee, ο Ruler of Slide Rules, πέθανε στα 73 του

By | February 8, 2024

Για περίπου 350 χρόνια, ο πιο καινοτόμος φορητός υπολογιστής της ανθρωπότητας ήταν κάτι που ονομαζόταν κανόνας διαφανειών. Ακριβώς όπως οι γραφομηχανές συμβόλιζαν κάποτε τον συγγραφέα, οι κανόνες των διαφανειών συμβόλιζαν τον μηχανικό.

Αυτοί οι αναλογικοί αριθμομηχανές βγήκαν από μέταλλο, ξύλο, πλαστικό, ακόμη και από μπαμπού, και μπορούσαν να βρεθούν σε όλο τον κόσμο. Οι συναρτήσεις του περιελάμβαναν τον υπολογισμό πολλαπλασιασμών, εκθετών και λογαρίθμων ανώτερης τάξης, μεταξύ άλλων μαθηματικών πράξεων. Ήταν γενικά μακριά και ορθογώνια με ένα αναδιπλούμενο κεντρικό τμήμα και παρουσίαζαν πυκνά πεδία γραμμάτων, γραμμών και αριθμών στοιβαγμένων το ένα πάνω στο άλλο.

Έμοιαζαν σχεδόν κωμικά σκοτεινά, σαν να μπορούσαν να χρησιμοποιηθούν ως κουπιά στις θορυβώδεις τελετουργίες μιας μαθηματικής αδελφότητας.

Οι μη σπασίκλες πάλεψαν να τους καταλάβουν. Στη συνέχεια, στις αρχές της δεκαετίας του 1970, οι ελαφριές ηλεκτρονικές αριθμομηχανές έγιναν ευρέως διαθέσιμες. Η αγορά των κανόνων slide κατέρρευσε και ουσιαστικά σταμάτησε η κατασκευή νέων συσκευών.

Μια μέρα, περίπου 20 χρόνια αργότερα, ένας μεσήλικας μηχανικός αεροηλεκτρονικής ονόματι Walter Shawlee έψαχνε σε ένα συρτάρι στο σπίτι του στην Kelowna, μια μεσαίου μεγέθους πόλη στη Βρετανική Κολομβία, όταν συνάντησε τον παλιό του κανόνα slide από το γυμνάσιο.

Ήταν ένα Keuffel & Esser Pocket Deci-Lon, μοντέλο 68-1130, με λεπτό σώμα Ivorite και λεπτή διάφανη θήκη κέρσορα. Και οι δύο έχουν αντέξει στη δοκιμασία του χρόνου. Ο Shawlee θυμάται ότι ως έφηβος, ξόδεψε έξι μήνες εξοικονομώντας χρήματα για να το αγοράσει.

Εμπνευσμένος από αυτή τη συνάντηση με τη νεολαία, δημιούργησε έναν ιστότοπο αφιερωμένο στους κανόνες διαφανειών. Δεν πέρασε πολύς καιρός, νοσταλγικές ιδιοφυΐες μαθηματικών από περασμένες δεκαετίες έφτασαν στην τοποθεσία. Έφτασαν μηνύματα ηλεκτρονικού ταχυδρομείου στα εισερχόμενα του κ. Shawlee. Άρχισε να αφιερώνει οκτώ ώρες την ημέρα ερευνώντας, αγοράζοντας, επισκευάζοντας και μεταπωλώντας παλιούς κανόνες διαφανειών.

«Προσπαθείτε να βάλετε τη γωνία στην αγορά κανόνων διαφάνειας;» Η σύζυγός του, Susan Shawlee, τον ρώτησε νευρικά, ανέφερε η Wall Street Journal το 2003.

Το περιοδικό Spectrum του Ινστιτούτου Ηλεκτρολόγων και Ηλεκτρονικών Μηχανικών καθόρισε το 2007 ότι ο Shawlee είχε, στην πραγματικότητα, «γωνιά της παγκόσμιας αγοράς».

«Είναι ο Mr. Slide Rule», είπε στο The Journal ένας μηχανικός του Τέξας και λάτρης των κανόνων διαφανειών. “Ο Walter γνωρίζει όλους όσους εργάζονται με κανόνες διαφανειών.”

Η Shawlee πέθανε στις 4 Σεπτεμβρίου πέρυσι στο σπίτι της στην Kelowna. Ήταν 73 ετών. Ο θάνατος δεν δημοσιοποιήθηκε ευρέως εκείνη την εποχή και οι New York Times ενημερώθηκαν σχετικά μόλις τον περασμένο μήνα. Η σύζυγός του είπε ότι η αιτία ήταν ο καρκίνος.

Ο Shawlee δεν ήταν απλώς ένας συναισθηματικός κανόνας διαφάνειας, ένας σκλάβος στις αναμνήσεις της geek εφηβείας του. Υποστήριξε ότι οι κανόνες των διαφανειών είχαν εγγενή έλξη για διάφορους λόγους.

Έβλεπε την αξιοπρέπεια, για παράδειγμα, στη στιβαρότητα και τον σχεδιασμό της. Σε ένα προφίλ του 1999 στους The Times, ο Shawlee περιέγραψε τους κανόνες διαφανειών ως «την εκδοχή ενός ευρυγώνιου σπάθη από τους τεχνικούς». Στην ιστοσελίδα του, Slide Rule Universe, τα συνέκρινε με την ψηφιακή τεχνολογία. «Σε 50 χρόνια, ο υπολογιστής που χρησιμοποιείτε για να δείτε αυτήν την ιστοσελίδα θα είναι χωματερή», έγραψε, «αλλά ο κανόνας της αξιόπιστης διαφάνειας θα παραβιαστεί τελείως!»

Για τον Shawlee, η χαμένη ανθεκτικότητα που αντιπροσωπεύεται από τους κανόνες διαφάνειας ανήκε σε μια ευρύτερη αφήγηση παρακμής. «Όταν χρησιμοποιούσαμε κανόνες διαφανειών κάθε μέρα τη δεκαετία του 1960, μπορούσαμε να στείλουμε ανθρώπους στη Σελήνη», είπε ο Shawlee στο The Journal. Μιλώντας στους Times, σημείωσε: «Οι άνθρωποι που μεγαλώνουν με αριθμομηχανές δεν έχουν αίσθηση των αριθμών».

Ο Joe Pasquale, καθηγητής επιστήμης και μηχανικής υπολογιστών στο Πανεπιστήμιο της Καλιφόρνια, στο Σαν Ντιέγκο, δίδαξε μαθήματα σχετικά με την «ιστορία, τη θεωρία και την πρακτική» των κανόνων διαφανειών, συμπεριλαμβανομένης μιας έρευνας για τους «καλύτερους κανόνες διαφανειών που έγιναν ποτέ», όπως ο ίδιος είπε. στην περιγραφή του μαθήματος.

Μέσω email, ο καθηγητής Pasquale εξήγησε την παιδαγωγική αξία των κανόνων διαφανειών. Οι αριθμομηχανές τείνουν να αντικαθιστούν το ανθρώπινο μυαλό, απαιτώντας από τους χρήστες να εισάγουν μόνο αριθμούς και να «δέχονται τυφλά» ένα αποτέλεσμα, οδηγώντας σε απώλεια της ικανότητας του χρήστη να υπολογίζει – «και, γενικότερα, να σκέφτεται», έγραψε ο καθηγητής Pasquale. Αν και οι κανόνες υπολογισμού απαιτούν ενεργό συμμετοχή, πρόσθεσε, «διεύρυνση της ικανότητας υπολογισμού του μυαλού».

Ήταν καλή τύχη του κ. Shawlee που ένας εκπληκτικός αριθμός ανθρώπων μοιράστηκε αυτές τις απόψεις. Στις αρχές της δεκαετίας του 2000, κέρδιζε 125.000 $ το χρόνο επισκευάζοντας και μεταπωλώντας κανόνες διαφανειών. Η εταιρεία πλήρωσε για την κολεγιακή εκπαίδευση των δύο γιων του και έστειλε τον έναν από αυτούς στη νομική σχολή. Η πελατειακή του βάση πήρε την πιο οργανωμένη μορφή της στην Oughtred Society, μια λέσχη που ονομάστηκε προς τιμήν του William Oughtred, του Αγγλικανού υπουργού που γενικά πιστώνεται ότι επινόησε τον κανόνα της διαφάνειας στις αρχές της δεκαετίας του 1620.

Ο ιστότοπος του κ. Shawlee έχει αναπτύξει μια δική του υποκουλτούρα, με ένα δίκτυο κανόνων διαφανειών από την Αριζόνα έως τη Βενεζουέλα έως τη Μαλαισία που σαρώνει για λογαριασμό του κ. Slide Rule. Στη Σιγκαπούρη, ένας δημόσιος υπάλληλος, ο Foo Sheow Ming, επισκέφτηκε το πίσω μέρος ενός βιβλιοπωλείου και βρήκε 40 κλειστά κουτιά που περιείχαν περισσότερους από 12.000 κανόνες διαφανειών σε διάφορες ποικιλίες. Στον ιστότοπό του, ο Shawlee αποκάλεσε την ανακάλυψη «το απόλυτο El Dorado των κανόνων για τις διαφάνειες» και ο Foo είπε στο The Journal ότι ήταν «το μητρικό lode».

Απαγορευμένος από τους κυβερνητικούς κανονισμούς να επωφεληθεί από τα προϊόντα, ο κ. Foo πούλησε τους κανόνες της διαφάνειας στον κ. Shawlee με έκπτωση. «Είναι όλα μέσα στη συγκίνηση του κυνηγιού», είπε στο The Journal.

Η απογραφή του κ. Shawlee περιελάμβανε αξιόλογα αντικείμενα από την ιστορία της επιστήμης. Προσέφερε έναν κανόνα διαφάνειας για χειριστές πολυβόλων, με υπολογισμούς για τον άνεμο, το υψόμετρο και την εμβέλεια. Προσέφερε έναν κανόνα διαφανειών για τη μέτρηση των μεταβολικών ρυθμών, με διαφορετικές ρυθμίσεις για την ηλικία, το φύλο και το ύψος. Και χρησιμοποίησε τον ιστότοπό του για να εξερευνήσει κρυφές γωνίες του κανόνα των διαφανειών, γράφοντας, για παράδειγμα, σχετικά με τους κανόνες διαφανειών που δημιουργήθηκαν από την κυβέρνηση των ΗΠΑ για τον υπολογισμό των επιπτώσεων των πυρηνικών βομβών.

«Θέλετε να μάθετε το ιδανικό ύψος έκρηξης για τη νέα πυρηνική βόμβα που μόλις αγοράσατε;» ρώτησε ο Shawlee σε μια παρωδία πωλήσεων. «Τι θα λέγατε για την ακτίνα της ζώνης θανάτου υψηλής εμπιστοσύνης ή τη θερμοκρασία σε κάποια ακριβή απόσταση από το πυρηνικό όπλο που μόλις εξερράγη κάτω από το μπλοκ; Αυτά τα μωρά μπορούν να απαντήσουν σε όλες αυτές τις καυτές ερωτήσεις ενώ εσείς εκτοξεύετε ελεύθερα ιόντα και ραδιενεργή σκόνη με περίπου 1.300 mph.

Πούλησε επίσης μανικετόκουμπα και κλιπ γραβάτας για κανόνες διαφανειών, που σε ορισμένες περιπτώσεις είχαν κατασκευαστεί από μεγάλους κατασκευαστές κανόνων διαφανειών ως διαφημιστικά είδη κατά τη διάρκεια αυτού που ο Shawlee αποκάλεσε «τη χρυσή εποχή των κανόνων για τις διαφάνειες». Τα κλιπ γραβάτας αποδείχτηκαν τόσο δημοφιλή στο Σύμπαν του Slide Rule που ο κ. Shawlee συνεργάστηκε με ένα μικρό χυτήριο για να αρχίσει να τα φτιάχνει ο ίδιος.

Με την πάροδο του χρόνου, οι πελάτες της συμπεριέλαβαν έναν μετεωρολογικό σταθμό στην Ανταρκτική, όπου πολλά ηλεκτρονικά δεν μπορούσαν να αντέξουν το κρύο. συντάκτες φωτογραφιών που είναι υπεύθυνοι για την προσαρμογή του μεγέθους των εικόνων (τους αρέσουν οι κανόνες διαφανειών επειδή εμφανίζουν σαφώς διαφορετικές τιμές για την ίδια αναλογία διαστάσεων). ένας αρχαιολόγος που ανακάλυψε ότι οι αριθμομηχανές έγιναν πολύ σκονισμένες για να λειτουργήσουν σωστά κατά τη διάρκεια των ανασκαφών. η φαρμακευτική εταιρεία Pfizer, η οποία διένειμε κανόνες διαφανειών ως δώρα κατά τη διάρκεια μιας έκθεσης· λάτρεις των διαφανειών στο Αφγανιστάν και τη Γαλλική Πολυνησία. και «Παιδιά της NASA», είπε ο Shawlee στους Engineering Times το 2000.

Ο Walter Shawlee II γεννήθηκε στις 27 Νοεμβρίου 1949 στο Λος Άντζελες. Η μητέρα του, Joan (Fulton) Shawlee, ήταν μια ηθοποιός γνωστή για το ρόλο της Sweet Sue, ηγέτη του “girl band” στο κέντρο της ταινίας “Some Like It Hot” (1959) και για το ρόλο της Pickles Sorrell, μια επαναλαμβανόμενη. χαρακτήρας στο «The Dick Van Dyke Show» (1961-66). Ο πατέρας του ήταν θυρωρός ξενοδοχείου και ζωγράφος με ειδίκευση στις ναυτικές σκηνές.

Σε ηλικία 14 ετών, ο Walter εργαζόταν σε ένα κατάστημα ηλεκτρονικών ειδών και διάβαζε αφοσιωμένα περιοδικά όπως το Electronics World. Σπούδασε μηχανική και μαθηματικά στο Πανεπιστήμιο της Καλιφόρνια, στο Λος Άντζελες, πριν εγκαταλείψει τις σπουδές του. Εργάστηκε σε πολλές δουλειές, μεταξύ των οποίων ως συγκολλητής γραμμής συναρμολόγησης σε ένα εργοστάσιο της Volvo στη Σουηδία, πριν ιδρύσει την Northern Airborne Technology, μια επιτυχημένη εταιρεία αεροπορικών επικοινωνιών, στην Kelowna. Πούλησε την εταιρεία το 1992.

Μετά από αυτό, έγινε τεχνίτης και εφευρέτης για ενοικίαση, βοηθώντας τις εταιρείες να σχεδιάσουν, για παράδειγμα, μηχανές που θα μπορούσαν να εφαρμόζουν με λεπτότητα ετικέτες σε μια ποικιλία φρούτων. Επισκεύασε και μεταπώλησε συσκευές όπως γεννήτριες σημάτων, ανορθωτές υψηλής τάσης και καθοδικούς σωλήνες.

Αυτός και η σύζυγός του γνωρίστηκαν στο UCLA και παντρεύτηκαν το 1971. Εκτός από αυτήν, άφησαν τα παιδιά του, Walt III και Rose Shawlee, και μια ετεροθαλή αδερφή, Angie Barchet.

Όταν το Journal επισκέφτηκε το σπίτι του Shawlee, υπήρχαν περίπου 1.000 κανόνες διαφάνειας απλωμένοι στο τραπέζι της τραπεζαρίας, στο γραφείο του κ. Shawlee και στη σάουνα της οικογένειας. «Ξέρω ότι η γυναίκα μου θα ήθελε να έχει την τραπεζαρία της πίσω σύντομα», είπε στο περιοδικό Spectrum.

Σε μια τηλεφωνική συνέντευξη, ο Shawlee είπε ότι χιλιάδες συσκευές εξακολουθούσαν να βρίσκονται στο σπίτι της οικογένειας. Είπε ότι σχεδίαζε να συνεχίσει να τα πουλάει. Από όσο γνωρίζει, δεν υπάρχει καμία προοπτική να εμφανιστεί ένας άλλος συλλέκτης-ειδικός-επισκευαστής-έμπορος-ρομαντικός, όπως ο κύριος Shawlee, στη «ρακέτα των κανόνων slide».

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *